Terapeuten Alan Strauss hålls fången av en patient, Sam Fortner, som visar sig vara en seriemördare. Sam har ett ovanligt terapeutiskt krav på Alan: dämpa hans morddrift.

För att överleva måste Alan (Steve Carell) varva ner Sams störda sinne och stoppa honom från att döda igen, men Sam vägrar ta upp kritiska ämnen, som hans mamma Candace. Ensam i fångenskap gräver Alan fram sitt eget förflutna genom minnen av sin gamla terapeut, Charlie, och brottas med vågorna av sina egna förträngda problem – hans frus Beths död nyligen och den smärtsamma främlingskapen från hans religiösa son, Ezra. Under loppet av fängelsetiden avslöjar Alan inte bara hur djupt Sams tvång är, utan också hur mycket arbete han måste göra för att reparera sprickan i sin egen familj.